World news – La mort du « loup noir » ou l’histoire de l’extinction totale

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Science et avenir

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Par

AFP

le 13 janvier 2021 à 18h27

Trop solitaire? Le gigantesque loup nord-américain, symbole de la mégafaune préhistorique de l’ère glaciaire, a disparu il y a 12000 ans sans laisser de trace génétique chez ses cousins ​​actuels, qu’il a quand même rencontrés, selon une étude publiée mercredi.

Plus de cent ans Les biologistes ont longtemps cru que « Canis dirus » – le « loup sinistre » ou « le loup terrible » popularisé dans la série « Game of Thrones » – était une sous-espèce du loup gris commun dont il était morphologiquement proche. bien qu’environ 20% plus gros.

Les études ne manquent pas car le prédateur qui a parcouru le continent nord-américain pendant des millions d’années a laissé des fossiles abondants, en particulier dans le gisement de Rancho La Brea en Californie, où les animaux s’attardent le Pléistocène (période géologique caractérisée par des cycles glaciaires) ont été préservés dans des pièges à bitume.

Mais ces os n’avaient pas tout dit, leur analyse se limitait à l’anatomie. Et pour la première fois, une équipe internationale de chercheurs, dont les travaux ont été publiés dans la revue Nature, a fait parler de génétique.

Les chercheurs ont pu analyser l’ADN de restes vieux de 50 000 ans trouvés dans le Wyoming, l’Idaho, l’Ohio et le Tennessee . Ils ont également réussi à séquencer des protéines de collagène extraites des os de Rancho La Brea, un biomarqueur qui permet des comparaisons avec d’autres espèces.

Conclusion: « Canis dirus » est une espèce à part entière et juste un lointain cousin de « Canis lupus », le loup gris actuel. Ils sont aussi éloignés que les humains et les chimpanzés, commente Kieren Mitchell de l’Université d’Adélaïde en Australie, co-auteur de l’étude.

Ces deux espèces de canidés avaient un ancêtre commun très ancien, dont elles étaient il y a 5 à 7 millions de personnes Les années auraient dévié et formé deux lignées différentes.

« Compte tenu de leurs morphologies similaires, nous avons été surpris qu’elles soient si génétiquement différentes », a déclaré le paléogénéticien Laurent Frantz de l’Université Queen Mary de Londres à l’AFP, l’un des auteurs principaux.

Le «terrible loup» aurait vécu en autosuffisance en Amérique du Nord, complètement isolé des autres espèces de chiens qui ont migré à travers l’Eurasie.

Le méga-carnivore y a prospéré seul pendant des millions d’années, chassant la riche faune de grands mammifères tels que Des bisons qui vivaient dans l’hémisphère nord à cette époque. Jusqu’à ce que les loups et les coyotes d’Eurasie débarquent.

Il aurait vécu avec ces nouveaux venus « pendant les 20 000 dernières années de son existence », explique Laurent Frantz. Mais sans se reproduire, puisque l’on ne retrouve plus aucune trace du matériel génétique du « loup noir ».

Cependant, les échanges génétiques entre différentes espèces de canidés qui peuplent le même écosystème sont courants, par exemple entre le loup gris et le coyote.

De tels croisements ont également eu lieu entre Homo Sapiens et Néandertaliens, dont notre génome a laissé des traces, rappelle Kieren Mitchell.

Alors pourquoi ce manque d’hybridation chez le « loup noir »? Il est possible qu’il ait épousé les autres espèces, mais qu’une «barrière biologique (pas d’infertilité) ou comportement (les enfants n’auraient pas pu s’intégrer dans les troupeaux des autres espèces) a été mise en place pour rendre la reproduction impossible», précise Laurent Frantz.

« Canis diris » était donc « incapable de survivre grâce à d’autres gènes », ce qui aurait pu lui permettre, par exemple, de résister à des maladies « importées ». Et quand sa proie, les autres grands mammifères, a disparu, c’est « dans une impasse évolutive » qui a conduit à son extinction totale, a déchiffré le scientifique.

Il était sans doute « trop ​​spécialisé », tandis que le loup commun  » plus flexible « a su s’adapter aux changements de température et à l’histoire. «Le loup gris est très résilient. Le seul problème qui pose problème aujourd’hui, ce sont les humains», conclut le biologiste.

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